在電影裡幫哈利波特送信的是一隻白色大雪鴞 (Snowy Owl)。這來自北極的貓頭鷹,唯有在irruption years 會往南飛,為了尋找食物,有的甚至會穿越加拿大飛到美國。目前觀察到 irruption year 的周期大約四年一次,所以,在北美冬季時,賞鳥專家都會特別注意他們的到來。

這隻神祕的動物很難追蹤,不像一班的鳥類,每年回到固定的地方找食物生孩子。如白頭鷹,一對一對的每年回到老巢生小孩。雪鴞像遊牧民族,冬天有可能出現在南方,也有可能留在北極。加拿大有一個研究團隊曾用追蹤器發現雪鴞在冬季時往北飛,飛到極寒冷的冰上,沒人去過的地方,過一整個烏漆抹黑見不到太陽的冬天。有一種說法是年幼的雪鴞通常會飛較遠,到南方找旅鼠(Lemmings),年長的雪鴞獵捕的技巧較成熟,所以不用飛太遠,就能飽足。別看牠可愛的模樣,這隻猛禽,只要有長毛的,無論是藏在土裡或在天空飛的,他都會抓。

雪鴞晝夜都會出來獵捕,致跟其他貓頭鷹不一樣。其他貓頭鷹都是夜行動物。雪鴞最活耀的時候是在清晨和傍晚。他們往往會站在高處觀望,靠靈敏的視力和聽力,找尋旅鼠和其他小動物。


雪鴞有時會站在地上,雪地裡很難找到他,尤其是公的,全身雪白色的羽毛。母的和年幼的雪鴞身上帶咖啡色的斑點。雪鴞是一夫一妻制,每年在北極圈凍土上的早堆裡孵蛋,一窩3-11顆蛋,食物充沛時他們就會多生幾個小孩。別看雪鴞只是一隻鳥,為了保護自己的孩子,他連大灰狼都不怕。BBC最近拍了一支精彩片段

雪鴞游牧的特性,加上遨遊範圍極廣,讓科學家們很難研究。2014年一場大風雪從北極吹來衝擊到美東,大量雪鴞飛到美國東區,美國研究員看到大好機會,安裝追蹤器在年幼的雪鴞。雪鴞五月份全飛回北極,他們去到那哩,GPS會紀錄下來,直到雪鴞飛到有網路通訊的地方,科學家們才能下載GPS的紀錄。這下子要等多久,就像扔一支漂流瓶子(message in a bottle),誰都不知道什麼時候瓶子才能找回來。


這裡有一篇很棒的文章,描述這項研究的起源和過程: https://www.audubon.org/magazine/march-april-2014/with-so-many-snowies-study-scientists-are

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